Según un nuevo estudio fascinante, el cóndor andino pasa casi todo su tiempo de vuelo en modo de vuelo, batiendo sus alas solo el 1.3 por ciento del tiempo.

Con un peso de hasta 16 kilogramos y una envergadura de aproximadamente 3,3 metros, el cóndor es el ave voladora más grande del mundo por la medición combinada de peso y envergadura. Con eso en mente, es casi imposible creer que pueda permanecer en el aire durante al menos cinco horas y cubrir una distancia de más de 100 millas sin batir sus enormes alas una vez. Pero ese fue el hallazgo más interesante de un estudio publicado por investigadores de la Universidad de Swansea después de monitorear a un grupo de cóndores durante cinco años.

Entre 2013 y 2018, la bióloga Emily Shepard y su equipo monitorearon ocho cóndores andinos cerca de Bariloche, Argentina, conectando registradores de vuelo capaces de registrar cada solapa de las alas durante el vuelo de las aves. Su objetivo era estudiar los efectos de las diferentes condiciones climáticas en el vuelo de los cóndores, pero terminaron aprendiendo algo mucho más sorprendente.

En el ejemplo más extremo registrado por el registrador de vuelo, uno de los cóndores pasó más de cinco horas volando por el aire sin batir sus alas, durante ese tiempo cubrió una distancia de 106 millas o 172 km. Incluso sobre las montañas, donde los cóndores tienen que mitigar las complejas condiciones del flujo de aire, pudieron navegar por las corrientes de aire con muy poco movimiento.

«La extraordinaria baja inversión en vuelo de aleteo se observó en todas las personas, lo cual es notable, ya que ninguna era aves adultas», escribieron los autores del estudio. «Por lo tanto, incluso las aves relativamente inexpertas operan durante horas con una necesidad mínima de aleteo».

Los investigadores obtuvieron más de 230 horas de datos de vuelo de los ocho cóndores seguidos, y de todo eso, solo el uno por ciento se gastó batiendo alas. La mayor parte de ese uno por ciento fue durante los despegues. Debido a su tamaño y peso, los cóndores necesitan mucha energía para despegar, pero una vez que están en el aire conservan su energía con la máxima eficiencia.

«El hallazgo de que los cóndores andinos básicamente casi nunca golpean sus alas y simplemente se disparan es alucinante», dijo a The Associated Press David Lentink, experto en vuelo de aves de la Universidad de Stanford.

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