Starliner de Boeing abortando vuelo (Fuente externa)

La NASA y Boeing continúan avanzando hacia la segunda prueba de vuelo sin tripulación de la compañía de la nave espacial CST-100 Starliner antes de llevar astronautas a la Estación Espacial Internacional como parte del Programa de Tripulación Comercial de la NASA.

El Programa de Tripulación Comercial actualmente tiene como objetivo el lanzamiento de la Prueba de Vuelo Orbital 2 (OFT-2) sin tripulación, a más tardar en diciembre de 2020, en espera de la preparación del hardware, la calificación del software de vuelo y las prioridades del manifiesto del vehículo de lanzamiento y la estación espacial.

Durante el verano, el equipo Starliner de Boeing se centró en preparar la próxima nave espacial para sus próximas pruebas de vuelo, así como en realizar las mejoras identificadas durante varios procesos de revisión durante el comienzo del año. La NASA también anunció una asignación de tripulación adicional para su primera misión operativa, el Boeing Starliner-1 de la NASA, con astronautas a la estación espacial.

Starliner orbitando (Fuente externa)

Progreso de Starliner

Los equipos de Boeing están en el ensamblaje final de la tripulación y los módulos de servicio que volarán el OFT-2 a la estación espacial dentro de la Instalación de Procesamiento de Carga y Tripulación Comercial (C3PF) de la compañía en el Centro Espacial Kennedy de la NASA en Florida. OFT-2 volará un nuevo módulo de tripulación Starliner reutilizable que proporcionará experiencia adicional en órbita para los equipos operativos antes de volar misiones con astronautas. Para las misiones de la tripulación comercial de Boeing, la nave espacial Starliner se lanzará sobre un cohete United Launch Alliance Atlas V.

Con la mayor parte del ensamblaje completo, el progreso reciente se centra en la cubierta de reentrada del sistema de acoplamiento de la NASA, que se agregó al diseño para brindar protección adicional al sistema. El equipo también ha completado la instalación del calentador propulsor Starliner, los paneles del sistema de protección térmica y las bolsas de aire que se utilizarán cuando la nave espacial aterrice para aterrizar. A medida que las actividades de producción final continúan progresando, el módulo de tripulación ingresó recientemente a las pruebas de aceptación, que probarán los sistemas de la nave espacial antes de que se acople con su módulo de servicio.

En Houston, el equipo de software se está acercando a las etapas finales de modificar y volver a verificar el código de vuelo después de la primera prueba de vuelo sin tripulación. Como parte de ese esfuerzo, el equipo comenzó recientemente un hito importante llamado Prueba de calificación formal, que es una prueba integral del software de vuelo y un paso importante en la preparación para una prueba de ensayo de misión de un extremo a otro.

Boeing también sigue enfocado en incorporar las recomendaciones del Equipo de Revisión Independiente conjunto NASA-Boeing con casi el 75% de las 80 acciones propuestas implementadas. El equipo independiente se formó para revisar las anomalías experimentadas durante la OFT, que llevaron a que Starliner no alcanzara su órbita planificada o no se acoplara a la estación según lo planeado, y para proporcionar recomendaciones para garantizar un diseño sólido para futuras misiones. Además de optar por volver a volar su prueba de vuelo sin tripulación, Boeing eligió implementar de manera integral todas las recomendaciones proporcionadas por el equipo de revisión.

Starliner en paracaídas (Fuente externa)

Después de un OFT-2 exitoso, Boeing centrará toda su atención en los preparativos para su prueba de vuelo final con astronautas y ya está completando el trabajo en la nave espacial Crew Flight Test en paralelo. Los equipos continúan renovando el módulo de la tripulación volado en la primera prueba de vuelo sin tripulación de Starliner para su reutilización con astronautas. Después de retirar y realizar comprobaciones en varios sistemas y hardware de vuelo, Boeing se está preparando para volver a montar el vehículo para el vuelo. Pronto, el equipamiento del interior del módulo de la tripulación comenzará junto con el empaque de paracaídas y bolsas de aire antes de la instalación. El sistema de acoplamiento de la NASA del vehículo se ha modificado para adaptarse a la nueva cubierta, y el equipamiento de los componentes del subsistema continúa en el nuevo módulo de servicio de la nave espacial.

Actualizaciones de tripulaciones y horarios de vuelos de destino

Antes de la misión OFT-2, los equipos de control de vuelo de la NASA y Boeing completaron una simulación integrada de lanzamiento a muelle en agosto con simulaciones de misiones adicionales en el horizonte a medida que los equipos ajustan las reglas y procedimientos de vuelo.

Después de un OFT-2 exitoso, Boeing y la NASA volarán la primera misión con tripulación de Starliner, la Prueba de vuelo de tripulación, actualmente prevista para no antes de junio de 2021, con la primera misión posterior a la certificación, llamada Starliner-1, programada tentativamente para no antes de finales de diciembre de 2021.

Los miembros de la tripulación del CFT son el astronauta de Boeing Chris Ferguson y los astronautas de la NASA Mike Fincke y Nicole Mann.

Además del entrenamiento para vivir y trabajar en la estación, los astronautas continúan trabajando en estrecha colaboración con los equipos de prueba de Starliner. Varios miembros de la tripulación planean participar en las pruebas de aceptación en curso del módulo de tripulación OFT-2 dentro del C3PF.

Recientemente, la tripulación de CFT ayudó a probar actualizaciones de software con hardware de vuelo real en el Laboratorio de Integración de Software y Aviónica de Boeing en Houston. Practicaron la realización de eventos de separación manual para varias contingencias de baja probabilidad, demostrando que las mejoras del software no tenían ningún efecto adverso en los controles necesarios para mantenerse seguros en cualquier situación. La tripulación también participó en pruebas de procedimiento para futuras pruebas de soporte vital con la nave espacial Starliner en Florida. A finales de este año, la tripulación de CFT se instalará dentro de la nave espacial con el vehículo proporcionando todo su soporte vital.

El cohete portador y la nave (Fuente externa)

Los astronautas de la NASA Sunita Williams, Josh Cassada y Jeanette Epps son miembros de la tripulación de la misión Starliner-1. Cassada y Williams fueron seleccionados para la misión en agosto de 2018, y la NASA anunció la asignación de Epps el 25 de agosto pasado.

Los astronautas de las misiones CFT y Starliner-1 participan regularmente en ensayos de operaciones de lanzamiento y misión tanto en escenarios normales como de emergencia. También continúan con el entrenamiento continuo específico de la misión para la vida en órbita, incluido el trabajo que realizarán después de unirse a sus respectivas tripulaciones de Expedición que los esperan en la estación.

El objetivo del Programa de Tripulación Comercial de la NASA es el transporte seguro, confiable y rentable desde y hacia la Estación Espacial Internacional. Esto podría permitir más tiempo de investigación y aumentar la oportunidad de descubrimiento a bordo del banco de pruebas de exploración de la humanidad, lo que incluye ayudarnos a prepararnos para la exploración humana de la Luna y Marte.

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